Por: Yasmin Amer

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Durante casi un año después de la pandemia, la fundadora y directora ejecutiva de Maven Construction en Dorchester se enfrentó a un cargo adicional, no oficial.

«Coordinadora jefa de cuidado infantil», recordó JocCole «JC» Burton. Era «una tarea y un trabajo que no sabía que tendría que afrontar».

Pero Burton tuvo que pensar en qué hacer con el cuidado de los niños para que su negocio siguiera funcionando. Necesitaba cuidar de su propia hija de 8 años cuando cerró la escuela primaria en la que se encontraba y, más tarde, cuando sus clases se volvieron remotas. Muchos de sus empleados tenían hijos que tampoco podían ir a la escuela. Entonces, algunos padres llevaron a sus niños con ellos al trabajoy se turnaron para cuidarlos.

«Tuvimos que convertirnos en una pequeña guardería temporal», dijo Burton. «Había oficinas que utilizábamos donde teníamos que reservar espacio para los niños».

Desde entonces, las escuelas han reabierto, pero para los padres con niños menores de 5 años, el cuidado de sus hijos es un problema persistente.

Los niños aprenden a plantar frijoles en un salón de clases en Ellis Early Learning en Boston. (Robin Lubbock/WBUR)

Muchos empleadores han enfrentado interrupciones relacionadas con la pandemia y  escasez de mano de obra, además, muchos de ellos han comenzado a ver el cuidado infantil como un problema de la fuerza laboral, según Tom Weber, quien dirige la Coalición Empresarial de Massachusetts para la Educación de la Primera Infancia.

Weber contó que ha visto un cambio importante en la comunidad empresarial. El año pasado, ayudó a crear un grupo de más de 80 líderes empresariales con la esperanza de impulsar mejoras en el sistema de cuidado infantil del estado.

«No creo que los empleadores lo vean tanto como su responsabilidad, sino como una muestra de su propio interés», dijo Weber, «porque necesitan trabajadores desesperadamente».

Uno de los miembros de la coalición, Lori Meads, es la directora ejecutiva de Seamen’s Bank en Cape Cod. La empresa se asocia con guarderías infantiles locales y paga el 65 % de la matrícula de los hijos de sus empleados. Meads dijo que el beneficio, que existía mucho antes de la pandemia, ha convertido al banco en un empleador más competitivo.

«Hemos podido mantener a muchos empleados gracias a eso», dijo Meads. «Con el costo que gastaría en tiempo y recursos para capacitar a alguien, termina siendo más beneficioso ayudarlo de esta manera y poder mantenerlo en la fuerza laboral».

«No creo que los empleadores lo vean tanto como su responsabilidad, sino como una muestra de su propio interés, porque necesitan trabajadores desesperadamente».

TOM WEBER

Cuando sus empleados lucharon por encontrar guarderías durante la pandemia, Burton llamó a los centros de cuidado infantil. Cuando se abrieron lugares cerca del sitio de un proyecto, inmediatamente pagó los depósitos para asegurarlos.

«Los dueños de negocios que sean personas conscientes saben que ahora es algo con lo que tienen que lidiar», señaló Burton.

Burton también negoció con los proveedores las primeras horas de la mañana, una necesidad en el negocio de la construcción. Ella planea seguir haciendo esto. De hecho, ahora tiene planificado seguir con planes de cuidado para niños cuando la empresa asume nuevos proyectos. Eso significa identificar proveedores cerca de los lugares de trabajo y reservar los asientos que necesitan los hijos de sus empleados.

Sarah Berkley, gerente de la empresa de consultoría de beneficios corporativos NFP, contó que más empresas han estado agregando beneficios de cuidado infantil. Una oferta común es la de 10 días de atención de respaldo subsidiada, que permite a los padres dejar a sus hijos en un centro cercano o reservar un cuidador específico para el día.

Berkley usó el beneficio de cuidado infantil cuando la niñera de su hijo de 2 años se notificó que se encontraba enferma.

«Es genial», dijo. «Te salva, seguro».

Sarah Berkley con su hijo, Cole. Está agradecida por los beneficios de cuidado infantil que ofrece su empresa. (Robin Lubbock/WBUR)
Foster, el perro, se une a Sarah Berkley y Cole mientras desayunan antes de que Berkley se vaya al trabajo. (Robin Lubbock/WBUR)

Bright Horizons, una empresa con sede en Newton que cuenta con centros de cuidado infantil en todo el mundo, dijo que ha visto un aumento del 28 % en la cantidad de clientes comerciales de EE.UU. que han agregado cuidado infantil de respaldo desde el comienzo de la pandemia.

Aún así, es inusual que muchos empleadores estadounidenses asuman una parte significativa de los costos del cuidado infantil.

Lamia Ellithui ha estado trabajando como ama de llaves en un hotel de Boston durante casi tres años. Ella gana un salario sindical de $26 por hora y no recibe beneficios de cuidado infantil de su empleador. Le resulta difícil pagar el cuidado de tiempo completo de sus dos hijos pequeños.

«Estaba pensando ahora en renunciar a mi trabajo porque no tengo otra opción», señaló. «Al mismo tiempo, si renuncio, no puedo pagar nuestras cuentas».

Cuando los empleados dejan sus trabajos o reducen sus horas, puede tener consecuencias económicas para sus familias y para sus empleadores, quienes tienen que reclutar y capacitar a nuevos empleados. Weber cree que existe un apoyo cada vez mayor de la comunidad empresarial para encontrar soluciones a este problema. Lo que las empresas no quieren hacer, dijo, es pagar una factura gigante de cuidado infantil por su cuenta.

Es por eso que la coalición está apoyando la legislación estatal que allanaría el camino para más inversiones a largo plazo en el cuidado infantil y la educación temprana.

«Creo que esto se resuelve mejor a través de una asociación público-privada», dijo Weber. «Ciertamente, no se podrá lograr si se continúa colocándolo solo sobre los hombros de las familias».

Algunos empleadores están comenzando a ver el cuidado de niños como un problema de la fuerza laboral. (Robin Lubbock/WBUR)

La Fundación de Contribuyentes de Massachusetts estima que el cuidado infantil inadecuado cuesta a los empleadores del estado más de $800 millones al año. El grupo de políticas públicas a favor de las empresas usó datos del censo nacional para estimar los costos de rotación, reemplazo de mano de obra y pérdida de productividad en Massachusetts.

El grupo también estimó que los trabajadores del estado, especialmente las mujeres, pierden más de $1,700 millones en salarios al año. Eso es parte de lo que motivó a JC Burton a incorporar el cuidado de niños en su negocio. Después de todo, las mujeres representan solo el 11% de la industria de la construcción. Ella quiere ver que ese número aumente.

«Si nuestra fuerza laboral alguna vez va a ser equitativa, donde hay mujeres involucradas o personas de color involucradas, tenemos que pensar en cómo se ve eso para el cuidado infantil y el acceso al cuidado infantil», dijo.

El futuro de su empresa, dijo Burton, depende de los padres que trabajan.

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