Jerry spencer tuvo una idea luego de que la estricta ley migratoria estatal ahuyentó a los trabajadores hispanos de los campos de tomates del noreste de birmingham: contratar ciudadanos estadounidenses desempleados para que hicieran el trabajo, darles transportación gratuita y pagarles para cosechar los frutos y limpiar los campos.

Luego de dos semanas, Spencer dijo que el experimento fue un fracaso. Los residentes estadounidenses desempleados carecen de la resistencia física y mental para realizar el trabajo, dijo, y no hay muchas oportunidades de que un nuevo programa estatal para cubrir esas plazas funcione mejor.

El gobernador Robert Bentley ha calificado esos reclamos «casi un insulto» para la gente de Alabama. El nuevo programa ha contratado a unas 200 personas que quieren trabajar, pero hasta el momento sólo un empleador ha buscado a un trabajador, dijo el gobierno.

Spencer dijo que de más de 50 personas que contrató para el trabajo, apenas unos cuantos trabajaron más de dos o tres días, y sólo uno se ha mantenido en el puesto por las últimas dos semanas.

«Es bastante desalentador», dijo Spencer, director ejecutivo de Grow Alabama, compañía con sede en Birmingham dedicada a la venta y promoción de los productos que se cultivan en el estado.

La horticultora dedicada al cultivo del tomate Helen Jenkins coincide en que es un problema llenar el vacío laboral creado por la nueva ley, aunque algunas de sus cláusulas han sido bloqueadas por cortes federales.

«Simplemente no está funcionando», dijo Jenkins, que cultiva tomates en Chandler Mountain, cerca de Gadsen. «Uno no puede hacer que los trabajadores [estadounidenses] vengan aquí a hacer el trabajo que los hispanos estaban haciendo. Simplemente no son capaces».

Lana Boatwright, otra productora de tomate, dijo que mucha de la gente que ha tratado de contratar desde que la ley entró en vigor está preocupada de perder los pagos de ayuda gubernamental si trabajan en el campo.

Para atender lo que los partidarios de la ley llaman la escasez temporal de trabajadores vinculada con las medidas, el gobierno de Bentley anunció la semana pasada un programa para utilizar un sitio web estatal de trabajo para que los ciudadanos se apunten a empleos en la agricultura y otras industrias afectadas por la pérdida de trabajadores.

«Hay gente ahora mismo que quiere esos trabajos», dijo Bentley cuando anunció el programa. «Creo que es casi insultante decir que la gente de Alabama no haría trabajo duro por una paga decente».

Quizá eso sea cierto, pero Spencer dijo que no ha sido capaz de encontrar gente desempleada que quiera trabajar lo suficientemente rápido y el tiempo suficiente como para que puedan ganar la cantidad decente de la que Bentley habla.

Una cuadrilla de cuatro personas de trabajadores inmigrantes puede cosechar y empacar más de 250 cajones de tomates en un día, dijo Spencer, o lo suficiente para que cada persona del equipo gane unos $150 en la mejor época de la cosecha.

Un equipo de 25 ciudadanos estadounidenses recientemente cosechó y empacó unos 200 cajones en un día, dijo, con lo que cada miembro ganó apenas $24. Según Spencer, la gente no tiene la suficiente condición física para trabajar más duro y más tiempo, y típicamente se rinden cuando enfrentan hectárea tras hectárea de tomates listos para cosecharse.

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