La enfermera del Boston Medical Center, Ellen Stephenson, se pone el equipo de protección personal mientras se prepara para ingresar a la habitación de un paciente con COVID-19. Foto: Jesse Costa / WBUR.

La enfermera Ellen Stephenson pasa los brazos por las mangas de una bata de plástico amarilla afuera de la habitación de un paciente con COVID-19 en el Boston Medical Center (BMC). Se coloca una máscara y un escudo sobre la cara, y se pone un par de guantes de goma morados, luego se coloca un segundo par de estos.

Finalmente, abre la puerta del paciente, balanceando una bandeja de desayuno y medicamentos en sus brazos. Una visita que equivale a cuatro horas de necesidades que deben satisfacerse en una sola visita. La puerta se cierra con un clic y la tos profunda de un hombre resuena en el pasillo.

Un año después de que apareciera el primer caso confirmado de COVID en Boston, esta sigue siendo la triste rutina en la unidad especial de enfermedades contagiosas del hospital. El 1 de febrero de 2020, un estudiante de la Universidad de Massachusetts en Boston fue diagnosticado con el virus, cuando parecía algo lejano, relacionado con China, una enfermedad misteriosa que aún no se había acercado demasiado.

«Siga con su vida diaria», fue la palabra de los funcionarios estatales y federales. Y lávese las manos. Pero en los círculos médicos y en los hospitales, los expertos sabían que se estaba gestando una peligrosa amenaza.

“Fue una conversación constante en febrero”, dijo Kate Baudin, directora de enfermería de la unidad especial del Boston Medical Center. «Viene, viene, viene». Aun así, señaló, el personal nunca podría haber imaginado cómo el virus consumiría su trabajo y toda la vida tal como la conocíamos.

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La directora de Enfermería, Kate Baudin, examina una lista de pacientes que se alojan en la unidad especial de enfermedades contagiosas de BMC.

El 13 de marzo llegó el día.

“Inició como un día normal y luego llegó la llamada”, dijo Baudin. Era por la tarde y había un caso confirmado que llegaba a la unidad. Respiró hondo y convocó a una junta con el personal. «Ha sido la piedra que ha estado rodando hacia ti durante días», recordó haber pensado. “Hablamos sobre cómo nos hemos entrenado para esto. Da mucho miedo. Pero sabemos lo que estamos haciendo «.

«Comenzó como un día normal y luego llegó la llamada», Kate Baudin, directora de Enfermería de BMC

Había tres pacientes con COVID-19 positivo en la unidad al final de ese primer día. Los días que siguieron fueron varios contagios para la unidad de 38 camas y otras secciones del hospital también, dijo Baudin.

Apenas unos días después del primer caso del BMC, el gobernador Charlie Baker cerró escuelas, grandes reuniones y cenas en persona en bares y restaurantes de todo el estado.

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En esta foto de archivo del 13 de marzo de 2020, el gobernador Baker habla durante la conferencia de prensa del alcalde de Boston, Marty Walsh, para anunciar el aplazamiento del Maratón de Boston.

Se suponía que era de precaución, durante tres semanas. Luego vino el cierre de todos los negocios no esenciales. Y las semanas se convirtieron en meses y, para muchos, ha sido el año más extraño que se recuerde. Máscaras obligatorias. Reuniones infinitas de Zoom desde casa. Aburrimiento y aislamiento.

Veronica Truell es pastora de la Primera Iglesia Bautista en Norwood, una pequeña congregación con más seguidores en Facebook desde marzo. Ella dice que lo que más extrañan sus miembros es reunirse en persona, comer juntos y hablar.

“No poder abrazar a alguien”, dijo, ha entristecido a algunas personas. “Entendemos el coronavirus y la necesidad de mantenernos a salvo; definitivamente estamos de acuerdo con mantenernos a salvo. Pero es muy, muy difícil «.

“Nunca hubiera pensado que cuando encontramos el primer caso estaríamos en la situación en la que nos encontramos”, Marty Martinez, jefe de Salud y Servicios Humanos de la ciudad de Boston

Peor aún: para muchas personas, especialmente los trabajadores esenciales, la pandemia ha representado un grave peligro.

Marty Martinez, jefe de Salud y Servicios Humanos de la ciudad de Boston, recuerda haber recibido la llamada sobre el primer caso. Era sábado y estaba en casa con su familia.

“Nunca hubiera pensado que cuando encontramos el primer caso estaríamos en la situación en la que nos encontramos”, dijo, “y la situación en la que seguimos enfocándonos día tras día”.

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En esta foto de archivo, Marty Martínez, jefe de la Oficina de Salud y Servicios Humanos de la Alcaldía de la ciudad de Boston, emitiendo un comunicado el 16 de marzo de 2020.

Ahora, medio millón de residentes de Massachusetts han contraído el virus. Más de 14.000 han muerto. Y el estado está luchando para proporcionar las vacunas tan esperadas a los trabajadores y las personas mayores. Muchos se sienten frustrados por el sistema y por el tiempo que puede tomar recibir una vacuna.

Martínez reconoce que nunca imaginó que la pandemia duraría tanto o cambiaría la vida en la ciudad de manera tan dramática.

Después del primer caso, el de un estudiante de la UMass que había viajado desde China, el virus comenzó a asomar la cabeza en muchos lugares. Hubo la conferencia de la empresa Biogen celebrada a fines de febrero en un hotel del centro de la ciudad, finalmente se conocería como uno de los primeros eventos propagadores del COVID-19, vinculado a más de 300.000 casos en todo el mundo. Más tarde hubo brotes en el Brigham and Women’s Hospital, el Holyoke Soldiers Home y el Boston College. El virus ha cobrado un precio especialmente alto en las comunidades de color.

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El conductor del autobús de MBTA, Joao Goncalves, transporta pasajeros desde Chelsea por el puente Tobin en ruta a Haymarket.

Para Joao Goncalves, un conductor de autobús de MBTA que recorre la Ruta 111, desde Haymarket hasta Chelsea, el trabajo que ama se convirtió en una peligrosa misión diaria en marzo.

En los primeros días, dijo, los autobuses todavía estaban llenos, con gente parada hombro con hombro. Y algunas personas se negaron a usar máscaras, poniendo en peligro a todos a su alrededor.

«En medio de la pandemia, el virus estaba loco, especialmente en Chelsea», comentó. «Tenía miedo todos los días».

Iba a trabajar temprano para darle una limpieza adicional a su autobús, dijo Goncalves. Gastó su propio dinero para comprar spray desinfectante y toallitas adicionales. “Salía de casa sin ganas de ir a trabajar, por primera vez en mi vida, ¿sabes? Tenía miedo”, indicó.

Y tenía miedo de contagiar con el virus a su esposa e hijos. Desde marzo pasado, dijo, ha dormido en un dormitorio de invitados en su casa.

Los trabajadores esenciales de todas las industrias han tenido las mismas preocupaciones por la seguridad de sus familias. Y meses de estrés han pasado factura, sobre todo cuando muchas personas ignoraron las advertencias contra las reuniones durante las vacaciones, lo que provocó un nuevo aumento en los casos que recién está comenzando a disminuir.

«Están cansados», aseguró Baudin, del Boston Medical Center, sobre su personal. “Sé que están cansados. Es mucho. Sería bueno volver a la normalidad».

«Sería bueno volver a la normalidad», Kate Baudin, directora de Enfermería de BMC

Goncalves dijo que no puede entender por qué los trabajadores del transporte no estaban más arriba en la lista para recibir una vacuna contra el coronavirus. Si bien a los empleados del hospital, los socorristas y el resto del personal de atención médica se les han ofrecido vacunas, otros trabajadores esenciales no serán elegibles hasta finales de este mes, como pronto. Se siente ansioso porque su momento finalmente llegue; le da esperanza. Pero no sucederá lo suficientemente rápido, señaló.

En un autobús, «cierras la puerta, estás en una caja cerrada», comentó Goncalves. «Solo espero que esta vacuna llegue rápido para nosotros, y tal vez me sienta más cómodo».

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