El viernes 20 de marzo, la representante estatal de Massachusetts Lindsay Sabadosa presentó una Ley sobre Excarcelación y COVID-19, una legislación de emergencia que aborda la posible contaminación por coronavirus detrás las rejas de una prisión.

El día anterior, el fiscal de distrito del condado de Suffolk Rachael Rollins solicitó la revisión y liberación de aquellos que no representan un riesgo para el público, y varios alguaciles y fiscales vocalizaron su apoyo hacia esta medida. Aunque se han reportado pocos casos de coronavirus en las cárceles de Massachusetts, activistas a lo largo del estado han escrito una serie de avisos, cartas y artículos de opinión y se han unido a las coaliciones nacionales, pidiendo al gobernador que use sus poderes para revertir la crisis que podría desarrollarse en nuestras cárceles.

Si no actuamos pronto, la pandemia dará lugar a innumerables muertes.

Hasta el día de hoy, no ha habido movimiento para excarcelar. En un caso en particular, el sheriff del condado de Essex incluso trajo de vuelta a prisioneros que se encontraban en un hogar de sobriedad para supuestamente protegerlos detrás de las rejas. En una declaración para periodistas, que me fue enviada a través de un correo electrónico de Jason Dobson, subdirector de comunicaciones del Departamento de Corrección de Massachusetts (DOC), parece que el DOC está tratando de asegurar al público que tiene las cosas bajo control — señalando un plan que el departamento ha implementado para poner en cuarentena a los prisioneros enfermos, así como también brindarles «acceso a agua y jabón … que estará disponible para todos los prisioneros y el personal», junto con «limpieza y desinfección … también disponible para los prisioneros y el personal».

Sin embargo, si le preguntas a las personas que viven detrás de las rejas de una prisión, escucharás una historia muy diferente.

«Un hombre le dijo a mi esposo que iban a comprar desinfectante para manos, lejía y jabón», dijo Cathy Rosa a DigBoston. «No aguantes la respiración esperando».

El esposo de Rosa vive en el Instituto Correccional de North Central en Gardner, Massachusetts, donde solo puede obtener una barra de jabón del tamaño que encontrarías en un hotel cada dos semanas, y tiene que comprar cualquier barra adicional en la cantina por 89 centavos. Al igual que todos los prisioneros en las instalaciones correccionales estatales y del condado, no se le permite tener desinfectante de manos con 60% o más de alcohol, recibe un rollo de papel higiénico por semana y cero toallas de papel, dijo Rosa en una entrevista telefónica. Agregó que su esposo trabaja en el área de limpieza en la institución y no ha visto ningún tipo de desinfección para la prisión. También informó que incluso desde la semana pasada, todavía había 200 personas en grupos grandes que iban a la sala de comida, muchos prisioneros juntos en el gimnasio, y la mayoría de los prisioneros seguían alojados en celdas de dos personas, excepto los nuevos admitidos que, de manera aún más preocupante, viven en un ambiente con más personas tipo dormitorio.

«Tengo miedo por el COVID-19», dijo Rosa. “Él tiene tiene 61 años. Me temo que retrasarán su traslado a un programa de reducción, a pesar de que recientemente recibió una decisión positiva de libertad condicional. Es de alto riesgo, diabético, es un paciente cardíaco y tiene presión arterial alta. También estoy enojada porque no están haciendo nada diferente y estos hombres son vulnerables «.

Según el DOC, hay aproximadamente 17,000 personas en nuestras cárceles y prisiones desde el 16 de marzo de 2020. Elizabeth Matos, directora ejecutiva de los Servicios Legales de Prisioneros, dijo que entre ellos, la población carcelaria de ancianos se define como personas mayores de 50 años. Desde enero de 2019, había 2,500 personas mayores de 50 años en nuestras cárceles, muchas con sentencias de bajo nivel o en espera de juicio.

Las personas encarceladas tienen peor salud que la población general de los Estados Unidos, e incluso en el mejor de los casos, la atención médica sigue siendo limitada. Según los expertos en salud pública, incluso antes del coronavirus, los que estaban detrás de las rejas tenían «un riesgo especial de infección, dadas sus situaciones de vida» y «también pueden ser menos capaces de participar en medidas proactivas para mantenerse a salvo».

Shawn Fisher, una persona que vive en el Centro Correccional de Old Colony (OCCC) en Bridgewater, me escribió el 17 de marzo que teme que haya «una evaluación inadecuada de los empleados que ingresan a las instalaciones». No sabe si se están tomando temperaturas, y dijo que a los oficiales de corrección solo se les ha hecho preguntas sobre viajes recientes si tienen fiebre o están enfermos. Fisher teme que haya falta de transparencia y quién sabe si alguien está «mintiendo». Dijo que hay limpieza cada cuatro horas, pero no se menciona qué productos se utilizan. Fisher también aprecia que el DOC les ha permitido a los prisioneros dos llamadas telefónicas gratuitas por semana desde que comenzó la prohibición de visitas, pero señaló que no hay pruebas para COVID-19 a la vista, y los temores de los prisioneros de ser encerrados en la segregación mientras están enfermos solo han aumentado. En particular, escribió Fisher, porque «se ve a los guardias toser y estornudar abiertamente».

«Lo que hemos escuchado es que no hay coherencia en todas las cárceles estatales», dijo Matos de los Servicios Legales de Prisioneros. Añadió que no hay jabón en muchos baños, especialmente para los presos que reciben el llamado “paquete para indigentes”: pasta de dientes y jabón una vez por semana, si tienen suerte, o «no lo suficiente para todas las duchas», dijo Matos. También hay una falta de acceso al agua caliente en algunas instalaciones, informes de incertidumbre sobre cómo se limpian las bandejas de comida, y algunas prisiones y cárceles «no tienen modificaciones para la distancia física» en las clases y los programas de tratamiento.

«Este llamado a la liberación de prisioneros no se trata de la comunidad intentando capitalizar la oportunidad de excarcelar”, dijo Matos. «Cualquiera que esté prestando atención a esta pandemia mundial sabe que se trata de una carrera contra el tiempo, y salvar vidas tiene mucho que ver con ser proactivo … La atención médica en las cárceles ya está sobrecargada y la falta de respuesta matará a las personas».

La legislación presentada por Sabadosa está en línea con lo que otros estados están considerando, medidas que también hacen un llamado a legisladores, gobernadores y alcaldes. El Proyecto de Sentencias, una organización nacional sin fines de lucro «que trabaja para reducir el uso del encarcelamiento en los Estados Unidos y para abordar las disparidades raciales en el sistema de justicia penal», informa que «Entre las personas apropiadas para la consideración de la liberación están las personas alojadas en detenciones pre-juicios en las cárceles y … aquellos que cumplen largas condenas y han envejecido fuera del crimen».

Estadísticamente, el riesgo de liberar a cualquier persona mayor de 50 años es minúsculo: a nivel nacional, esa demografía solo representa el 2% de los nuevos arrestos. La iniciativa de Política de Prisiones, un grupo de investigación no partidista, detalla cómo otros estados están liberando a las personas de las cárceles y prisiones, reduciendo los ingresos a la cárcel, reduciendo el contacto cara a cara innecesario para las personas en libertad condicional, y eliminando los copagos médicos. Por ejemplo, la noticia de que Irán dejó salir a 85,000 prisioneros muestra que ciertas iniciativas salvan vidas.

La abogada Patricia Garin, que dirige la Clínica de Derechos de Prisioneros de la universidad de Northeastern y les enseña a los estudiantes cómo representar a las personas en las audiencias de libertad condicional, expresó su preocupación de que Massachusetts esté detrás de la curva y dijo: «Es urgente que nuestra junta de libertad condicional identifique a todos los prisioneros que están en riesgo y les otorgue libertad condicional en la comunidad de inmediato.”

La Ley de la representante Sabadosa sobre la Excarcelación y COVID-19 exige la liberación inmediata de cualquier persona mayor de 50 años, la mayoría de los cuales estarán bajo supervisión estatal. Pide la liberación de personas de bajo riesgo, como aquellas a las que les queda menos de seis meses por servir, o aquellas con sistemas inmunes comprometidos. Este proyecto de ley también exige que los prisioneros detenidos únicamente por violaciones técnicas de su libertad condicional (es decir, no un nuevo arresto, sino una violación como la falta de asistencia a una cita para su libertad condicional) sean puestos nuevamente en libertad condicional o devueltos a casa. La ley pide que muchas personas en detenciones pre-juicios sean liberadas, y que los prisioneros elegibles para libertad condicional sean puestos en dicha libertad condicional lo antes posible. Además, según la ley, aquellos que están encarcelados simplemente porque no pueden pagar multas o tarifas deben ser liberados.

En todos estos casos, las cárceles o el DOC pueden decidir que existe evidencia clara y convincente de que algunas personas representan un riesgo para la seguridad pública. Sin embargo, como se establece claramente en esta legislación, se requerirá la cooperación entre los alguaciles y el estado. Esta ley requiere que el excarcelamiento ocurra dentro de 14 días, y también especifica una serie de formas de mantener las instituciones limpias y garantizar instalaciones más seguras para aquellos que se enferman.

Sabadosa dijo que su próximo paso es lograr que otros legisladores patrocinen su proyecto de ley. Todavía no está segura de qué comité legislativo lo revisará, pero habrá una oportunidad para que el público presente su testimonio. La representante dijo que investigó sobre las mejores prácticas y agregó un «Preámbulo de emergencia» al proyecto de ley para aclarar la crisis que enfrenta Massachusetts: «Considerando que, actuar en contra de este acto es vencer su propósito que es tomar medidas para garantizar la salud y la seguridad de todos durante el estado de emergencia de COVID-19, por lo tanto, se declara como una ley de emergencia, necesaria para la preservación inmediata de la seguridad y salud públicas».

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