SAN ANTONIO – Funcionarios dijeron el lunes que una décima persona murió después de que al menos 39 personas fueron descubiertas durante el fin de semana en un remolque sofocante en San Antonio, Texas.

El teniente de Texas, Dan Patrick, dijo el domingo que el incidente fue una «tragedia» y que esas situaciones son la razón por la que ayudó a aprobar un proyecto de ley para prohibir las ciudades santuarios.

«Las ciudades santuario atraen a la gente porque creen que pueden venir a Estados Unidos y Texas y vivir fuera de la ley», escribió en las redes sociales. «Las ciudades santuario también permiten a los contrabandistas y cárteles del tráfico de personas. Hoy, estas personas pagan un precio terrible y demuestran por qué necesitamos una frontera segura y una reforma migratoria legal para que podamos controlar quién entra en nuestro país. Nosotros continuamos rezando por las familias y amigos de las víctimas «.

Las autoridades sospechan que las víctimas fueron atrapadas en una operación de contrabando de inmigrantes.

Ocho hombres encontrados en el camión en un estacionamiento de Walmart el domingo estaban muertos. Una novena persona murió más tarde en un hospital. Un portavoz de la Oficina del Fiscal de los Estados Unidos confirmó el lunes que otro había muerto, elevando el número de muertos a 10.

Las otras víctimas, algunas de 15 años, parecían haber sido metidas como carga en un remolque sin aire acondicionado durante las altas temperaturas del verano de Texas. No se sabe cuánto tiempo habían estado en el remolque o dónde comenzó su viaje, pero 30 de las víctimas fueron llevadas a los hospitales de la zona y 17 tenían lesiones que comprometían su vida. Las autoridades federales dijeron que las víctimas eran «extranjeros indocumentados».

Reyna Torres, cónsul de México, confirmó en español que ciudadanos mexicanos están entre los muertos y en los hospitales y dijo que el consulado está entrevistando a los sobrevivientes.

El secretario de Seguridad Nacional, John F. Kelly, dijo el domingo que los contrabandistas no tenían «respeto por la vida humana y sólo buscan ganancias».

«El Departamento de Seguridad Nacional y sus socios en los Estados Unidos, México y Centroamérica continuarán erradicando a estos contrabandistas, llevándolos ante la justicia y desmantelando sus redes», dijo en un comunicado.

El diputado de la Cámara de Representantes, el demócrata por Texas Lloyd Doggett, dijo en una declaración que era un «intento de contrabando humano» que se había convertido en una «tragedia horrible».

«Demandar a los contrabandistas, orar por los sobrevivientes y familias de las víctimas, detener la histeria, reformar nuestro quebrado sistema de inmigración», dijo.

El lunes, el representante Pete Sessions, republicano de Texas, lo calificó como una «horrible noticia», escribiendo en Twitter que «debemos hacer todo lo que podamos para poner fin a esta esclavitud moderna».

El jefe de bomberos de la ciudad, Charles Hood, dijo que algunas de las víctimas parecían haber sufrido una fuerte insolación, con frecuencias cardíacas en alza de 130 latidos por minuto. En los peores casos, dijo Hood, «muchos de ellos van a tener algún daño cerebral irreversible».

Incluso se piensa que más gente pudo haber estado dentro del remolque antes de que llegara la ayuda, dijo la policía. Los sobrevivientes de seis hospitales de la zona dijeron a los investigadores que hasta 100 individuos estaban originalmente en el tractor-remolque.

El video de vigilancia de Walmart mostró vehículos deteniéndose y recogiendo a la gente mientras salían de la parte trasera del remolque. Pero las sospechas no se levantaron hasta que un empleado notó a una persona desorientada, que pidió agua. El empleado entonces llamó a la policía, dijeron las autoridades. Entonces, una escena caótica se desplegó fuera del Walmart en el lado suroeste de la ciudad, cuando llegaron ambulancias y carros de policía y la gente fue llevada hacia centros de salud, dejando atrás zapatos y pertenencias personales esparcidas a través del piso de asfalto y remolque.

El conductor del camión, identificado como James M. Bradley, de 60 años, de Clearwater, Florida, fue arrestado y su acusación formal de tráfico de personas tuvo lugar el lunes, dijo la oficina del Fiscal General de Estados Unidos para el distrito occidental de Texas.

Peligros del contrabando

El espeluznante descubrimiento en San Antonio se produce cuando el gobierno de Trump está pidiendo al Congreso que aumente los fondos para la seguridad fronteriza y que amplíe el muro en la frontera sur con México.

También deja entrever los riesgos extremos que enfrentan los inmigrantes cuando tratan de eludir a los agentes fronterizos en medio del sofocante calor del verano. Algunos intentan pasar inadvertidos los controles legales, mientras que otros se deslizan ilegalmente por la frontera. A menudo, están huyendo de la violencia y la pobreza en América Latina, dicen los defensores.

Muchos han muerto intentando entrar en Estados Unidos, ahogándose en el Río Grande, perdidos en las desoladas tierras del sur de Texas, o colapsando por agotamiento en el desierto de Arizona.

Hace dos semanas, la policía de Houston descubrió a 12 inmigrantes, entre ellos una niña, que había estado encerrada durante horas dentro de un camión en un estacionamiento, golpeando la puerta para que alguien los rescatara. Tres personas fueron arrestadas. Un fiscal del condado de Harris dijo que los migrantes corrían un riesgo inminente de muerte.

En mayo, agentes fronterizos descubrieron a 18 inmigrantes encerrados en un camión de producción refrigerada, con la temperatura establecida en 51 grados. Los pasajeros eran de América Latina y Kosovo.

Una de las operaciones de contrabando más mortíferas ocurrió en 2003, cuando murieron 19 personas después de ser descubiertas en un remolque aislado abandonado en una parada de camiones en Victoria, Texas. El conductor del camión en ese caso, Tyrone M. Williams, fue condenado a casi 34 años de prisión.

En San Antonio, el conductor trabajaba con Pyle Transportation, una empresa de transporte en Schaller, Iowa. El nombre de la compañía fue estampado en el camión. El dueño Brian Pyle dijo que Bradley, el conductor del camión, operaba en gran parte independientemente de su compañía.

«Este fue su primer viaje», dijo Pyle. «Es algo común en la industria de camiones … Tenía mi nombre en el bando y yo pagaba por su seguro, toma sus propias decisiones, compra su propio combustible».

Pyle se negó a nombrar al conductor, que dijo que era de Louisville, y dijo que no sabía lo que el hombre estaba transportando.

Una mujer en una dirección de Louisville mencionada por Bradley declinó hacer comentarios.

El camión-remolque fue encontrado fuera del Walmart alrededor de las 12:30 de la madrugada del domingo, dijo la policía. La tienda, que estaba cerrada en ese momento, está rodeada por una zona boscosa. La policía temía que algunas personas hubieran huído del remolque por ahí antes de que llegaran los trabajadores de emergencia. Una búsqueda con un perro policía y un helicóptero encontró una víctima más, que fue llevada a un hospital.

Cuando se descubrieron a las víctimas en el remolque, la policía de San Antonio llamó a las autoridades de Inmigración y Control de Aduanas de Estados Unidos (ICE, por sus siglas en inglés), lo que causó preocupación entre organizaciones defensoras de los inmigrantes. El portavoz de la policía, el sargento Jesse Salame, dijo que es la práctica habitual en los casos de contrabando internacional.

«No llamamos a ICE para que todos fueran deportados, los llamamos porque son la autoridad investigadora», dijo Salame.

No se ha decidido qué sucederá con los sobrevivientes una vez que sean liberados del hospital.

Pero las autoridades indicaron que su viaje no había terminado.

Salame dijo que espera que las víctimas sean liberadas bajo la custodia de ICE.

«Tienen que ser entregados a la custodia de alguien», dijo. «No tienen ningún otro sitio a donde ir».


La periodista del Washington Post Eva Ruth Moravec contribuyó con este reporte desde San Antonio.

(Traducción El Tiempo Latino/El Planeta Media)

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