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El Huracán Harvey y la inevitable pregunta acerca del cambio climático


Ishaan Tharoor | The Washington Post | 8/30/2017, 9:48 a.m.
El Huracán Harvey y la inevitable pregunta acerca del cambio climático
El centro de Houston bajo la lluvia y las nubes el domingo. El aumento de las aguas del huracán Harvey empujó a miles de personas a los techos de las casas o a un terreno más alto. | Jabin Botsford — The Washington Post

Han pasado mas de tres días desde que el Huracán Harvey azotara a Texas, pero las cifras del destrozo que causó no se conocerán hasta que el diluvio haya terminado. Houston, la cuarta ciudad mas grande de los Estados Unidos, y parte de el sureste de Texas, están siendo afectadas por las lluvias continuas, y la tormenta ha generado una nueva emergencia en el estado vecino de Louisiana. Se han reportado al menos nueve muertes a causa de la tormenta, decenas de miles han sido sacados de sus hogares, y las autoridades federales estiman que medio millón de personas estarán pidiendo asistencia luego de la devastación.

Varios oficiales del gobierno de los Estados Unidos han descrito el impacto del Huracán Harvey con calificativos apocalípticos. “Estamos viendo inundaciones catastróficas”, dijo Louis W. Uccellini, Director del Servicio Nacional Climático, quien alertó que las inundaciones se revertirían de forma lenta. Los modelos de su agencia muestran al Río Brazos, ubicado en el suroeste de Houston, aumentar hasta 59 pies para este martes.

“Una inundación de esta magnitud es un evento que ocurre cada 800 años, y excede las especificaciones de diseño de nuestros diques”, dijo el Jueza del Condado de Fort Bend, Robert Hebert, en una declaración el lunes. William "Brock" Long, administrador del la Agencia Federal de Gestión de Emergencias, hizo comentarios similares: “No habíamos visto un evento como este”, dijo el lunes. “Es un pronóstico que no se podía predecir. Es un pronóstico que no se podía soñar”.

En estos momentos, el foco está en los esfuerzos constantes para el alivio y la recuperación, en parte impulsados por una abrumadora movilización de voluntarios civiles. Pero el espectro del cambio climático no puede ser ignorado. El cambio climático no fue el que causó el Huracán Harvey, pero pareciera que el aumento de temperatura - consecuencia de los gases invernaderos generados por el hombre y que están atrapando el calor en la atmósfera - exacerba las condiciones de la tormenta.

Mi colega Chris Mooney enumeró una serie de maneras en las que esto podría ocurrir: temperaturas mas calientes en el océano crean un aumento de humedad en el ambiente, generando una lluvia masiva que está actualmente azotando a Texas; el crecimiento del nivel del mar contribuye a que se genere una tormenta mas fuerte que pueda inundar a Texas; un clima mas caliente hace que las tormentas sean mas fuertes antes de que lleguen a tierra.

El científico climático de la Universidad de Pennsylvania, Michael Mann, también destacó la influencia del cambio climático generado por los humanos en los movimientos inusuales de la tormenta. A diferencia de la mayoría de los huracanes, Harvey se detuvo cerca de la costa en vez de adentrarse a tierra, lo que significó que Houston fuera golpeada por aguaceros constantes. Mann culpó al fenómeno de “los prevalecientes vientos débiles, los cuales están evitando que la tormenta se desvíe hacia el mar” - una consecuencia que los modelos del cambio climático han predicho.

De acuerdo con los científicos climáticos, tales eventos climáticos extremos - los conocidos huracanes de “una vez al siglo” - se volverán cada vez mas comunes en la medida en que el planeta se caliente. El pronóstico llama aún mas la atención cuando se considera el escepticismo del Presidente Donald Trump con respecto al cambio climático y la decisión de su administración de retirar a los Estados Unidos del Acuerdo de París a principios de este año.

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