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Justicia retrasada en la vida y en la muerte

Muchas denuncias de muerte por abuso de menores se quedan irresueltas por meses

Este es el segundo artículo de la serie “Fuera de las Sombras”, una investigación en curso sobre abuso infantil y negligencia en Massachusetts.

Este artículo fue traducido por El Planeta para el New England Center for Investigative Reporting, una organización de noticias independiente y sin fines de lucro con sede en Boston University y WGBH News. La versión original fue escrita por la reportera Jenifer McKim.


Decenas de casos de niños de Massachusetts que podrían haber muerto por abuso o negligencia siguen sin resolverse desde hace años, pues las investigaciones se han paralizado debido a retrasos en la obtención de informes policiales y dificultades para determinar si las muertes fueron accidentales, naturales, o como resultado de un delito, según encontró el New England Center for Investigative Reporting.

La oficina de medicina forense del estado, que ha sido siempre criticada por retrasos en la realización de autopsias de adultos, es aún más lenta cuando se trata de niños, y toma un promedio de 242 días en encontrar una causa oficial de muerte en los casos de abuso y negligencia infantil. Los informes oficiales de resultados a veces toman más de tres años en completarse, según concluyó el New England Center for Investigative Reporting tras revisar 102 casos, incluyendo el caso de un niño de un mes de edad, quien murió en 2012 y cuya determinación de causa de muerte aún está pendiente.

Los casos no resueltos incluyen tres investigaciones de homicidios abiertos, y también muchos otros en los que el médico forense no pudo determinar si el niño fue asesinado deliberadamente o no. En más del 40 por ciento de los casos analizados, el informe del médico forense declaró la causa de la muerte como “indeterminada”. Mientras varios casos de asesinatos por abuso infantil han figurado en los titulares de los medios en Massachusetts —incluyendo la comparecencia del presunto asesino de la bebé de 2 años Bella Bond, cuyo cuerpo fue encontrado en una bolsa de basura en Deer Island—, familiares de otros niños cuyos casos de abuso recibieron menos cobertura mediática se preguntan si algún día se hará justicia.

“Hemos estado tratando de averiguar qué pasó. Esto ha estado sucediendo desde hace dos años”, dijo Sharon Crawford de la sección Whitinsville de Northbridge, quien dice que su hija llamó al médico forense en repetidas ocasiones, veces varias veces al día, para conocer noticias sobre el caso de su hijo Isaías Buckner, de 10 años, cuya muerte en 2013 había sido vinculada a abuso y negligencia por los trabajadores sociales. Pero cuando el informe del médico forense llegó finalmente, el 21 de octubre, la causa de la muerte fue catalogada como “indeterminada”, dejando a los fiscales penales poca información para seguir adelante.

“Sólo quiero justicia para mi nieto”, dijo Crawford. Los funcionarios estatales reconocen que la oficina de medicina forense ha estado plagada de retrasos, y en la actualidad tiene pendientes 1922 informes de autopsia acumulados entre 2011 y 2014. Daniel Bennett, secretario de la Oficina Ejecutiva de Seguridad Pública, dijo que su oficina está tratando de contratar más inspectores y otros empleados para reducir el atraso. “Hay fallas en el sistema”, dijo. El Estado, por ejemplo, no tenía acceso a un médico que pudiera examinar corazones infantiles desde hace casi un año, un problema que se resolvió en mayo. “La oficina de medicina forense ha estado saliendo poco a poco de un hoyo en los últimos dos años”, dijo.

Aún así, incluso con recursos suficientes, el proceso es necesariamente laborioso y lento en algunos casos, dijo Bennett. Las defunciones infantiles, por ejemplo, a veces requieren múltiples pruebas científicas y la revisión de los informes por funcionarios de la ley, el Departamento de Niños y Familias y los hospitales del estado. Y no todos los casos pueden resolverse. El fiscal distrital de Worcester, Joseph D. Early Jr., dijo que las investigaciones de muertes por maltrato infantil pueden ser particularmente difíciles de resolver.

Cuando los niños pequeños mueren, a menudo hay pocas pistas sobre la causa. A diferencia de los adultos o niños mayores, por lo general los bebés no dejan rastro de pruebas tales como mensajes de texto, ni un amplio círculo de adultos que podrían haber notado irregularidades, o signos de abuso de sospechosos, y poca capacidad verbal para contarle a alguien acerca de su situación antes de morir. Los niños también están bajo el cuidado de más de una persona en el período previo a la muerte, por lo que es más difícil de identificar a un sospechoso.

“Se nos rompe el corazón en algunos de estos casos”, dijo Early. “Sólo podemos ir a donde los hechos y las pruebas nos llevan”. Más allá de la angustia de las familias, los retrasos y la incertidumbre en estos casos también preocupa el hecho de que otros infantes también pueden estar en situación de riesgo, según dicen los defensores de los niños. Stephen C. Boos, director médico de Family Advocacy Center en el Hospital de Niños de Baystate en Springfield, dijo que las largas demoras pueden herir las investigaciones, permitiendo potencialmente a los asesinos escapar de responsabilidad. “Es aterrador tener potenciales asesinos de niños huyendo con otros niños a su cargo”, advirtió Boos.

“Algo no está bien”

Ese pensamiento ha perseguido a Shelly Medeiros durante años.

Después de que el bebé de 8 meses Jay Hudson Bassett fue trasladado a urgencias de un hospital de Worcester el día de Acción de Gracias en 2012, Medeiros, su abuela materna, se impresionó de la rapidez con la que crecía el hematoma encima de su ojo izquierdo. A medida que el bebé yacía inconsciente, Medeiros empezó un mantra de dolor que no ha parado hasta hoy: “Algo no está bien”.

Marben Santiago (Foto proporcionada por la Policía de Lakewood, OH)

Marben Santiago (Foto proporcionada por la Policía de Lakewood, OH)

Los registros policiales muestran que el hospital UMass Memorial Medical Center inicialmente vinculó la muerte de Jay con el Síndrome de Muerte Súbita Infantil, pero Medeiros presionó a las autoridades a mirar más de cerca. Dieciocho meses después, en mayo de 2014, su peor temor se confirmó: La Oficina del Jefe Médico Forense determinó que la muerte de Jay fue un homicidio causado por un “trauma contundente” en la cabeza y el cuello, ejecutado por otros. Ahora, tres años después de la muerte de Jay, nadie ha sido acusado, y la investigación sigue abierta. Los padres de Jay, Hailey Corrente y Marben Santiago, estaban con el bebé cuando este dejó de respirar, según muestran los registros policiales. Cortaron lazos con Medeiros poco después de la muerte del niño y se mudaron fuera del estado. La pareja, que ahora tiene un nuevo bebé, se negó a responder preguntas sobre Jay cuando un reportero los visitó la primavera pasada y dejó varias llamadas telefónicas y mensajes de texto en los últimos seis meses. Si bien no hay pruebas de que Corrente y Santiago son sospechosos en la investigación policial abierta, Medeiros cree que, por lo menos, los padres de Jay saben lo que pasó. Y ella cree que la larga demora para tomar una decisión sobre la causa de muerte ha socavado seriamente la investigación.

“En 18 meses todo cambió”, dijo Medeiros, quien tiene 51 años y reside en North Attleborough. Ella confesó que su obsesión por la muerte de su nieto la mantiene sin poder dormir. “La evidencia no fue sellada. A mi hija y a su novio se les permitió salir de la ciudad”.

Las ineficientes investigaciones sobre mortalidad infantil y casos fríos son sintomáticos de un gobierno estatal que a menudo da baja prioridad a los jóvenes abusados y descuidados, según aseguran los especialistas. Casos recientes de abuso infantil altamente publicitados han estimulado al gobernador Charlie Baker a proponer reformas para ayudar a mantener seguros a los niños en riesgo. Pero se ha dicho poco o nada sobre lo que sucede después de que los niños mueren. El New England Center for Investigstive Reporting analizó todas las muertes por maltrato infantil reportadas por DCF entre 2009 y 2013 que tenían un certificado de defunción disponible y encontró un patrón desalentador:

-La oficina del médico forense sólo determinó la causa de muerte dentro de un plazo de 90 días en alrededor de un tercio de los casos por maltrato infantil, una actuación que está muy por debajo de las normas mínimas establecidas por la Asociación Nacional de Médicos Forenses, que exige que el 90 por ciento de los informes de autopsias se hagan de inmediato. Un alto funcionario de la Asociación Nacional de Fiscales de Distrito calificó los retrasos de Massachusetts “inaceptables”.

-Algunas de las investigaciones penales abiertas de niños que murieron por abuso y negligencia entre 2009 y 2013 tienen más de cinco años sin resolverse, aumentando las preocupaciones entre los defensores de los niños sobre si pueden haber caído en el olvido. En total, las autoridades del orden público tienen investigaciones abiertas de al menos 14 niños en por abuso y negligencia entre 2009 y 2013.

-En 45 de los 102 casos de víctimas de maltrato infantil revisados por NECIR, los médicos forenses no pudieron determinar cómo murieron las víctimas, es decir, no pudieron decidir entre dos o más causas, incluyendo si un niño murió por un accidente, homicidio, suicidio o eventos naturales. La mayoría involucra lo que DCF llama muertes por “sueño inseguro”, vinculadas a padres que comparten una cama o ponen a los bebés a dormir en sus vientres, lo que pone a los niños en mayor riesgo de seguridad. Otras muertes involucran a niños que ingirieron pastillas para dormir, se ahogaron o resultaron heridos. William Fitzpatrick, presidente de la Asociación Nacional de Fiscales de Distrito, con sede en Alexandria, Va., Dijo que no hay una base de datos nacional que permita examinar lo que ocurre con los niños cuyos homicidios no se resuelven. Sin embargo, está seguro de que hay más niños que son víctimas de homicidio de los que sugieren los datos. Si un bebé tiene una muerte súbita, por ejemplo, podría haberse asfixiado accidentalmente, dijo, pero a menudo no hay suficientes pistas para confirmarlo. Incluso cuando hay evidencia de mala conducta, dijo, los fiscales no siempre saben quién lo hizo, sobre todo si los dos padres estaban presentes.

“Las historias que no se reportan son sobre los casos de víctimas menores de edad que se quedan sin juicio”, dijo. “Tristemente, es muy fácil matar a un niño”. Cuando las muertes de niños en Massachusetts se deben a homicidios, la policía hace un muy buen trabajo cerrando los casos, según indican los documentos. De acuerdo con el criminólogo James Alan Fox de Northeastern University, la policía estatal resuelve el 90 por ciento de los homicidios que involucran a niños menores de 11 años, una tasa de depuración mucho mayor que para los casos de asesinato que involucran a niños mayores y adultos, de acuerdo con un análisis de datos entre 2000 y 2013 que llevó a cabo NECIR. Pero no hay datos en Massachusetts ni en todo el país para mostrar cuántas de esas investigaciones de homicidios conducen a acusaciones y condenas, dijo Ryan Backmann, director ejecutivo de Project: Cold Case Inc., una organización sin fines de lucro con sede en Florida. Las investigaciones de muertes significan largas demoras en la identificación y enjuiciamiento de los responsables, dijo Backmann.

“Mientras tanto, muchas de estas personas tienen otros hijos”, dijo Backmann.

Hallazgos de homicidio, pero ninguna acción

El lento ritmo con el que trabajan en la oficina de medicina forense puede ser frustrante tanto para las familias como para los funcionarios encargados de hacer cumplir la ley, lo que podría causar un estancamiento del proceso de justicia penal de forma indefinida.

Incluso en el caso notorio del niño Jeremías Oliver, de Fitchburg -quien desapareció mientras estaba bajo la supervisión de servicios sociales del estado- aún no se ha anunciado la causa de su muerte, casi dos años después de que se encontró su cuerpo. La madre de Jeremías y su novio, ya acusados de asalto, secuestro y de poner en riesgo la vida de un menor, podrían enfrentar cargos de asesinato si el examinador médico declara el caso como un homicidio.

Pero en algunos casos, incluso un hallazgo de homicidio no genera una acción inmediata.

El médico forense determinó que el bebé de un año de edad Keanu Ramos, de Pittsfield, murió por un “trauma contundente” en febrero de 2010 y la Oficina del Fiscal del Condado de Berkshire confirmó que la investigación sigue abierta, casi seis años después. Pero la familia de Keanu dijo que ni siquiera fueron informados de que el niño supuestamente fue víctima de homicidio. “Usted me ha sorprendido”, dijo su bisabuela, Sandra Mills, cuando un periodista del New England Center le informó a principios de este año. Más tarde les contó a sus familiares la noticia, y reportó a los periodistas que ellos continúan creyendo que su muerte fue natural: “Ninguno de nosotros lo cree”, dijo sobre el informe.

Hay algunos indicios de que los trabajadores sociales estatales no estaban enterados de la decisión del examinador médico: DCF no incluyó a Ramos en su lista de víctimas de abuso. Funcionarios del DCF se negaron a hablar sobre el caso, pero han dicho que, en general, los médicos forenses no siempre han alertado a la agencia cuando la muerte de un niño está vinculada al abuso y la negligencia, como lo requiere la ley. Felix Browne, portavoz de la oficina estatal de seguridad pública, dijo que se supone que los médicos forenses deben notificar a los fiscales de distrito y a DCF cuando se dictamine que el homicidio es la causa de muerte. Browne no quiso comentar sobre el caso de Ramos. Los familiares también están a la espera de respuestas sobre el caso del bebé de 2 años de edad Dean McCullough, de Lowell, cuya muerte en 2010 fue atribuida a un homicidio siete meses después de su fallecimiento, causado por la “fuerza de un traumatismo cerrado de la cabeza con lesiones en el cerebro”, según su certificado de defunción. McCullough tenía un caso abierto en DCF en el momento de su muerte y la agencia de protección de la infancia del estado posteriormente determinó que su muerte estaba relacionada al abuso y abandono, según muestran los registros.

Pero cinco años después, nadie ha sido acusado por la muerte de Dean. Jennifer Fontes, tía abuela de McCullough, dijo que está enojada y disgustada. “Él está literalmente olvidado”, dijo.

Medeiros siente que a su nieto le fallaron en la vida y en la muerte.

Medeiros asegura que llamó varias veces a DCF preocupada porque su nieto Jay estuviera en riesgo después de que se peleó con su hija Hailey Corrente, y esta se mudó de su casa de North Attleborough en septiembre de 2012. Corrente, quien ahora tiene 28 años, consumía drogas y era “stripper”, dijo Medeiros, mostrando que no podía ser una madre responsable. Dos meses después, en noviembre, la policía recibió una llamada al 911 reportando que un bebé no estaba respirando en Richmond Avenue, según muestran los registros policiales. Corrente los recibió en la puerta principal y los envió arriba, donde su novio Santiago estaba dando a Jay reanimación cardiopulmonar.

Medeiros dijo que ella llamó en repetidas ocasiones a la policía para investigar y al médico forense para conocer una decisión sobre la causa de muerte. Corrente y Santiago se fueron de la ciudad poco después de la muerte del niño. La policía de Worcester se negó a hacer comentarios, excepto para decir que hay una investigación sobre la muerte de Jay “activa”. Los registros muestran que los funcionarios obtuvieron varias órdenes de búsqueda, que Medeiros dijo estaban enfocadas en Richardson Avenue.

La joven pareja pudo haber tenido la intención de seguir adelante, pero su pasado los persigue en un apartamento con su bebé recién nacido en una calle residencial en Lakewood, Ohio.

 Jay Hudson Bassett (Foto proporcionada por Shelley Medeiros)

Jay Hudson Bassett (Foto proporcionada por Shelley Medeiros)

En junio de 2014, la pareja fue contactada por trabajadores sociales del Condado de Cuyahoga que se enteraron de la muerte de Jay por parte de la agencia de bienestar infantil de Massachusetts, dijo la portavoz del condado Mary Louise Madigan. El caso de Ohio se cerró en octubre 2014 después de que trabajadores visitaron la casa de la familia y se determinó que no había evidencia de que que el bebé no estaba seguro, dijo Madigan. En diciembre de 2014, la policía de Lakewood tocó a su puerta después de que la tía de Corrente les llamó para decirles que su sobrina le dijo que Santiago estaba “golpeándola a levantarse”. Cuando la policía llegó a la casa, Santiago, vestido con una camiseta y boxers, se negó a dejar que los oficiales entraran, durante varias horas. Corrente finalmente bajó y le dijo a la policía que ella estaba bien, y los invitó arriba para comprobar que también lo estaba su pequeño hijo. Santiago fue posteriormente declarado culpable de obstruir asuntos oficiales, los registros policiales muestran, y se le ordenó pagar una multa de $150.

La primavera pasada, un reportero de Nueva Inglaterra Centro tocó la puerta del apartamento de la pareja y tras esperar y ver que nadie contestó, dejó una carta solicitando declaraciones sobre el caso. Corrente bajó a los pocos minutos para leer la nota después de que el reportero se fue. Santiago, contactado por teléfono posteriormente, declinó hacer comentarios. Medeiros, por su parte, habla con cualquiera que pueda acerca de su nieto. Su casa está llena de fotos de Jay, su armario lleno con sus juguetes y ropa, y su certificado de defunción pende de un clip en su nevera. Ella asegura que la oficina del fiscal de distrito no proporciona ninguna información. Un oficial de la policía local le ha dicho en privado que la investigación se estancó por falta de información. Ella se preocupa incesantemente sobre el hermano pequeño de Jay, quien ahora tiene casi dos años.

“Quiero justicia para Jay”, dijo Medeiros. “Tengo que hablar por mi nieto Jay porque nadie más lo hará”.